O Man Utd é a única equipe restante em quatro grandes competições. É hora de priorizar?

Primeiro, a boa notícia: Manchester United começaram na crista de uma onda. Uma sequência de 11 vitórias em 12 jogos levou os comandados de Erik ten Hag ao quarto lugar na classificação Liga Premiada mesa, marcou uma semifinal da Carabao Cup com Floresta de Nottinghame Lendo chegar na quarta rodada do Copa da Inglaterra.

Essa corrida incluiu adversários favoráveis, mas nessa sequência de vitórias o time tem jogado mais próximo do “ideal” dos torcedores, o United. Há um maior ritmo de ataque assim como uma sensação de solidez defensiva. Vitória sobre Fulham veio de um vencedor de última hora da graduação da academia Alejandro Garnacho através de um momento de jogo de ala inteligente. Eles estão em sua mais longa sequência de vitórias desde que Ole Gunnar Solskjaer começou seu mandato interino em janeiro de 2019, e é o único clube inglês que ainda participa de quatro competições.

Ten Hag parece ser uma contratação garantida e formou um time de futebol capaz a partir do que parecia ser um coletivo disforme e oprimido. Marcus Rashford é um dos atacantes em forma no país e os críticos deixaram de escrever sobre Lisandro Martinezaltura de se maravilhar com seu timing defensivo.

Quase todas as entrevistas com um jogador do United apresentam uma seção em que eles falam sobre a disciplina aprimorada e o espírito coletivo de equipe trazidos por seu gerente, e o próprio Ten Hag fala sobre os altos padrões e regras que precisam ser mantidos para que o progresso seja mantido. Muitos observadores tinham o United como candidato externo às quatro primeiras posições antes do início da temporada. No entanto, no início de janeiro, o site de análises Cinco Trinta E Oito dá ao United 59% de chance de se classificar para a Copa Liga dos Campeões – a terceira maior probabilidade atrás Arsenal e Cidade de Manchester.

Essa é a boa notícia. As coisas na superfície e o ambiente no Manchester United são positivos por enquanto.

Agora, para o não tão bom, borbulhando sob a superfície.

Tudo começa com a situação financeira precária do clube, onde uma série de devedores precisam ser pagos antes que os projetos futuros correspondam às ambições do Ten Hag. O técnico deseja um novo atacante para seu time, mas mais de £ 300 milhões (US$ 365 milhões) são devidos em parcelas de transferência para outros clubes e a propriedade de Glazer parece relutante em dar luz verde a outro grande pagamento para adquirir o tipo de jogador que ele gostaria. Acredita-se que uma proposta de redesenvolvimento de Old Trafford esteja em pausa, uma vez que a declaração do proprietário da United em novembro de 2022 para “considerar todas as alternativas estratégicas, incluindo novos investimentos no clube, uma venda ou outras transações envolvendo a empresa”.

Há uma lacuna entre os desejos de Ten Hag e suas necessidades, o que significa que a onda que os torcedores do United estão surfando corre o risco de desabar. Pela própria admissão do gerente, Antonio Marcial atualmente não consegue lidar com a carga física de jogar três partidas de 90 minutos em uma única semana – em um momento em que seu clube está programado para jogar 12 partidas (incluindo o clássico de Manchester) entre agora e o final de fevereiro. Apesar da (relativa) falta de gols e minutos limitados de Martial nesta temporada, ele continua quase insubstituível no time do United, com um estilo de jogo difícil de reproduzir sem ir às compras no mercado de transferências. Wout Weghorst está chegando por empréstimo de curto prazo, mas o time ainda não tem o tipo de figura de proa de 20 gols por temporada que seus rivais possuem.


O em forma Marcus Rashford marcou duas vezes contra o Charlton na vitória do Man United nas quartas de final da Carabao Cup (Foto: Matthew Peters/Manchester United via Getty Images)

Um pivô de meio-campo de Christian Eriksen e Casemiro é uma atualização considerável em relação ao “McFred” (Scott McTominay e Fred) parcerias do passado, mas ambos estarão sujeitos a sistemas de pressão mais agressivos contra Arsenal, Manchester City e Barcelona nas semanas que vem.

O United continua sendo um trabalho em andamento, adaptando-se lentamente a um estilo de jogo. Seu técnico está tendo que girar uma série de placas dentro e fora do campo, e há dúvidas sobre se sua equipe está pronta para correr logo depois de avançar novamente.

Isso nos leva a uma questão instigante: vale a pena abrir mão de um de seus objetivos de competição, para que possam redirecionar a energia para outra coisa?

A última vez que o United “afundou” foi na temporada 2016/17, quando José Mourinho priorizou a vitória na Liga Europa (e subsequente qualificação para a Liga dos Campeões) em vez de perseguir um lugar entre os quatro primeiros na liga. O United teve uma sequência de cinco jogos sem vitórias na Premier League, do final de abril até a última partida da temporada, mas chegou à final da Liga Europa, derrotando o Ajax e conquistando a taça de prata mais recente do clube.

Houve momentos de nervosismo, como uma chance de última hora para John Guidetti que teria visto Celta de Vigo venceu uma semifinal delicadamente equilibrada, mas a história vê a aposta de Mourinho como mais bem-sucedida do que na temporada 2019-20, quando o United terminou em terceiro na liga e sofreu derrota em três semifinais da copa. O tanking pode funcionar para o Manchester United, desde que você ganhe o troféu que escolher priorizar; a posição de sexto lugar na Premier League de 2016-17 desapareceu da memória.

O próprio Ten Hag deu poucas indicações de que é o tipo de técnico que cede uma competição de copa para se concentrar no desempenho da liga. O técnico de 52 anos deu uma resposta rotineira de “queremos vencer todos os jogos” quando questionado sobre seus objetivos na Liga Europa durante a fase de grupos, e passou grande parte de seu tempo na FA e Taça da Liga complementando o formato de cada competição. Vencer tende a levar a mais vitórias, e essa forma promissora permitiu que Ten Hag ganhasse boa vontade e buy-in de jogadores e da base de fãs.

Ao tentar fazer tudo agora, ele está construindo um elenco mais bem equipado para ganhar mais coisas no futuro. Um empate no play-off da Liga Europa contra o Barcelona significa que a progressão no torneio continental é mais difícil do que os jogos contra Reading e Nottingham Forest, mas se o United quiser ganhar algum troféu nas próximas temporadas, precisará adquirir o hábito de derrotar a mais desafiadora das oposições.

A qualificação para a Liga dos Campeões e outras glórias será o objetivo final deste grupo de jogadores, mas não pode ser alcançado apenas contra equipas “vencíveis”. Há mérito em priorizar seus objetivos para reduzir riscos potenciais e maximizar o rendimento, mas há risco em limitar a quantidade de recompensas que você pode ganhar no futuro.

(Foto principal: Ash Donelon/Manchester United via Getty Images)

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