Liga Europa oferece rota alternativa ao Manchester United de volta ao topo da tabela

Esta é a quinta vez que o Manchester United competiu na Liga Europa nas últimas nove temporadas e a terceira vez que entrou na fase de grupos. Se isso agora parece normal e nada fora do comum, não costumava ser. A eliminação na primeira eliminatória frente ao Rotor Volgograd devido aos golos fora foi a última presença do United na segunda divisão das competições europeias sob o comando de Alex Ferguson. Isso foi tudo em 1995.

A partir de então, Ferguson levou o United a 18 temporadas consecutivas na Liga dos Campeões, uma corrida que só terminou quando ele se aposentou, vencendo duas vezes. Muita coisa mudou desde o início dessa longa e ininterrupta sequência – tanto em Old Trafford quanto no futebol em geral. A aritmética de um “seis grandes” da Premier League e apenas quatro vagas de qualificação para a competição de elite da Europa significa que pelo menos dois clubes provavelmente ficarão desapontados. Nos últimos anos, o United muitas vezes se viu do lado errado dessa divisão.

Uma das citações mais frequentes do ex-vice-presidente executivo Ed Woodward foi que “o desempenho de jogo não tem um impacto significativo sobre o que podemos fazer no lado comercial do negócio”. Essas observações foram feitas em uma teleconferência com investidores há mais de quatro anos e, embora muitas vezes ridicularizadas, não eram totalmente imprecisas. Além do mais, na superfície, um gasto recorde de transferência de £ 229 milhões na janela deste verão sugere que eles ainda são verdadeiros.

Há, no entanto, evidências que sugerem que desempenhos abaixo do esperado em campo estão começando a se traduzir no balanço. As receitas cresceram sob a propriedade da família Glazer, atingindo um ponto alto de 629 milhões de libras em 2019, mas caíram para 494 milhões de libras no último conjunto completo de contas financeiras anuais. O impacto do Covid-19 não pode ser descontado, mas o crescimento da receita desacelerou em Old Trafford antes da pandemia, permitindo que os colegas dos seis grandes da Premier League se recuperassem.

Isso se deve em parte à estagnação das receitas comerciais, que já foram a força motriz da força financeira da United sob os Glazers, mas com uma média de crescimento de apenas 1% ao ano, mesmo antes da Covid. Se isso aponta para um apelo menor em comparação com os dias de Ferguson, o melhor indicador individual é o patrocínio da camisa do United: depois que um acordo recorde de £ 64 milhões por ano com a Chevrolet fechado em 2012 terminou no ano passado, o United concordou com um novo contrato de cinco parceria de um ano com o TeamViewer, no valor de aproximadamente £ 17 milhões a menos por temporada.

Outra temporada fora da Liga dos Campeões também teria um impacto material no contrato de patrocínio mais lucrativo do United: a parceria de fabricação de kits de 10 anos com a Adidas, no valor de aproximadamente £ 77 milhões por temporada. Se o United não retornar à tabela principal do futebol europeu no próximo ano, esse acordo terá um corte de 30% – uma redução de cerca de £ 23 milhões – e não retornará ao seu valor original até que o United se classifique novamente. A parceria com a Adidas tem três anos para terminar, expirando em 2025.

O acordo do kit Adidas do clube está ligado ao seu status na Liga dos Campeões

(Martin Rickett/PA)

Para colocar isso em perspectiva, um corte de £ 23 milhões é mais do que o United provavelmente ganhará da Uefa em prêmios em dinheiro por jogar na Liga Europa nesta temporada. A última vez que o United competiu apenas na competição secundária da Europa – durante a campanha 2019-20 – levou para casa € 15,6 milhões (£ 13,8 milhões). Isto simplesmente não é onde o dinheiro está. Enquanto uma previsão de € 2 bilhões será dividida entre os clubes da Liga dos Campeões nesta temporada, aqueles que competem na Liga Europa dividirão € 465 milhões entre eles. Para um clube da estatura do United, só há vantagem em estar na Liga dos Campeões e, mesmo assim, só chegar às oitavas de final.

Pela primeira vez em três anos, o United fez exatamente isso na última temporada. Mesmo tendo saído nas oitavas de final para o Atlético de Madrid, eles ganharam aproximadamente € 63 milhões (£ 54,6 milhões) em prêmios em dinheiro. Embora substancialmente menos do que os € 104 milhões do vice-campeão Liverpool e os € 89 milhões do semifinalista Manchester City para comparação, ainda era a 12ª maior quantia de qualquer clube competindo na Europa e sem dúvida ajudou esse desembolso recorde no mercado de verão. Compare esse número com o Eintracht Frankfurt, vencedor da Liga Europa da temporada passada, que levou para casa apenas 20 milhões de euros, apesar de ter progredido desde a fase de grupos.

Mesmo que o United também vá até o fim e triunfe em Budapeste em maio, é provável que receba o mesmo número. O clube contabiliza temporadas como esta, inserindo cláusulas de redução salarial nos contratos dos jogadores, como destaque com a chegada de 60 milhões de libras de Casemiro do Real Madrid e no caso da tentativa de saída de Cristiano Ronaldo. O déficit em comparação com os rivais que avançam profundamente na Liga dos Campeões – cerca de € 80 milhões em relação aos vencedores – é significativo, e se torna cada vez mais perceptível nos livros a cada temporada.

Pelo menos em campo, há motivos para acreditar cautelosamente que tempos melhores estão por vir. O início de vida de Erik ten Hag como treinador do United tem sido no mínimo agitado, mas há otimismo após quatro vitórias consecutivas. Uma movimentada janela de transferências abordou alguns dos buracos em um elenco desequilibrado e eliminou vários jogadores, enquanto a turbulência no Chelsea abriu uma corrida entre os quatro primeiros que já parecia competitiva antes da demissão de Thomas Tuchel.

Nada é garantido, porém, e ainda pode ser o caso de que vencer a Liga Europa seja um caminho mais direto de volta à Liga dos Campeões. O United está atrás do Arsenal no mercado de apostas para vencer a competição, por menos do que nas chances de terminar entre os quatro primeiros. E após a decepção de Colônia e a dor de Gdansk sob o comando de Ole Gunnar Solskjaer, emular a vitória de José Mourinho em 2017 em Estocolmo pode ser um excelente trampolim para a era Ten Hag.

Qualificar-se pelo backdoor não é o ideal. Os clubes que chegam à Liga dos Campeões em virtude da conquista da Liga Europa não recebem metade do dinheiro do pool de mercado distribuído com base no desempenho doméstico. Mas o que são mais alguns milhões, considerando o quanto o United perdeu por não se classificar consistentemente para a Liga dos Campeões nas últimas nove temporadas? É a expectativa mínima em Old Trafford todas as temporadas e que, mesmo o United admitiria, não tem sido cumprida regularmente.

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