Liverpool ficando sem espaço de manobra e as lutas de Salah não estão ajudando | Jonathan Wilson

Form é uma coisa muito frágil. No outono passado, Mohamed Salah estava jogando talvez tão bem quanto antes. Seu gol no Chelsea em 2 de janeiro foi o 23º na Premier League e na Liga dos Campeões combinados. Desde quando marcou apenas 10 vezes, apenas sete delas em jogo aberto. É verdade que no sábado ele quase ganhou o derby de Merseyside no final do on, seu chute vindo do poste próximo de Jordan Pickford, mas para ele esta foi mais uma tarde decepcionante. Isoladamente, talvez, não chamaria a atenção, mas o padrão é claro.

Não é apenas Salah. O Liverpool como um todo está aquém de seu nível familiar. Nenhum de Virgil van Dijk, Trent Alexander-Arnold, Jordan Henderson e Fabinho esteve nem perto do seu melhor. Van Dijk especialmente, um jogador que por um tempo parecia quase invencível, impossível de driblar, parece não ter se recuperado da perseguição que Aleksandar Mitrovic lhe deu no sábado de abertura da temporada, e poderia facilmente ter sido expulso contra o Everton por sua falta em Amadou Onana.

O contexto, como sempre, é necessário. Este pode ser o pior começo de campanha do Liverpool na Premier League sob o comando de Jürgen Klopp, mas eles ainda perderam apenas uma vez e ganharam o Community Shield. Eles são os segundos maiores artilheiros da divisão (embora o ideal seja você não juntar 60% desses gols em um jogo contra o Bournemouth). Eles ainda perderam apenas três vezes este ano – uma delas na segunda mão, quando ainda avançavam, e outra na final da Liga dos Campeões. Se isso é uma crise, é o tipo de crise que a maioria dos clubes sonharia.

Mas a história recente sugere que os vencedores do título atingem um total de pontos em meados dos anos 90. Quantos pontos você pode perder? 15? 18? 20? O Liverpool já perdeu nove – tendo jogado apenas um dos Seis Grandes. Pode ser que o abandono do desejo de ordem do Manchester City abra as coisas, e pode ser que haja um elemento maior de aleatoriedade nesta temporada mais congestionada, mas o Liverpool está ficando sem espaço de manobra.

No entanto, o Liverpool teve o melhor xG em cinco de seus seis jogos até agora. Eles estão a apenas alguns gols do começo, digamos, que o Tottenham teve, onde a sensação é que eles não estão no seu melhor, mas estão conquistando pontos de qualquer maneira. O futebol moderno é muito complexo, muito interconectado, para dizer que é culpa da linha de ataque, mas é um problema que um Salah em forma pode mitigar imediatamente.

Então o que houve de errado? Talvez o Liverpool como um todo esteja sofrendo de ressaca desde maio. A uma semana da última temporada, eles ainda tinham uma chance de um Quadruplo sem precedentes. O desfile comemorativo após a derrota na final da Liga dos Campeões parecia uma tentativa consciente de acabar com o sentimento de decepção, para lembrar a todos o quão extraordinária foi a última temporada, mesmo que tenha resultado apenas nas duas copas nacionais, mas talvez isso não tenha sido suficiente . Pode ser que o cansaço – tanto emocional quanto físico ou mental, embora depois de sete anos de Klopp, também possa haver um pouco disso – tenha apenas entorpecido as bordas.

Mas Salah teve duas decepções adicionais no início do ano, perdendo nos pênaltis para o Senegal na final da Copa das Nações e no play-off das eliminatórias da Copa do Mundo. O jogo contra o Chelsea foi o último antes de uma pausa de cinco semanas para a Copa das Nações e ele não tem sido o mesmo desde então (o que, é claro, é o motivo pelo qual os gerentes da Premier League odeiam o torneio no meio da temporada; não é apenas que eles perdem o jogador no mês do torneio, é o potencial efeito indireto depois).

Mohamed Salah sofreu dupla decepção com o Egito em 2022, perdendo a final do Afcon e não se classificando para a Copa do Mundo. Fotografia: Getty Images

O Egito sob o comando de Carlos Queiroz jogou um estilo de futebol que dificilmente poderia ser mais diferente do do Liverpool. Eles se sentaram profundos, mimados e procuraram obter resultados. Salah, cujo status de celebridade o coloca sob uma pressão quase inimaginável quando joga por seu país, muitas vezes se limita a perseguir causas perdidas, isolado à direita tentando beliscar um lateral ou uma cobrança de falta, o que provavelmente não é o melhor uso de seus dons. Ele marcou apenas dois gols em sete partidas em Camarões, atuando até o final em uma frustração mal disfarçada que raramente desapareceu desde então.

Quando voltou ao Liverpool, Luis Díaz havia chegado. O colombiano se acomodou de forma surpreendentemente rápida, mas sua inclusão fez com que Sadio Mané se mudasse para o centro. Mané prosperou, mas o seu jogo natural não era cair fundo como fariam Roberto Firmino ou Diogo Jota, e isso significava que não estava a ser criado espaço para Salah atacar de fora. A contratação de Darwin Núñez não vai mudar isso – uma questão que Salah se referiu na semana passada. Ele teve que modificar sua abordagem e quase certamente não entrará em tantas posições de gols como faz com Firmino ou Jota; seus arremessos por jogo caíram para 2,83 nesta temporada, contra 3,90 antes de ele ir para a Copa das Nações na temporada passada.

Isso não quer dizer que a nova linha de ataque não funcione, apenas que o ajuste está demorando e que, juntamente com problemas em outras partes da equipe, está arrastando o Liverpool abaixo dos níveis excepcionais que se tornaram normais sob Klopp. Salah, agora, não é o jogador de um ano atrás, e o Liverpool não é o time de um ano atrás.

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