Inglaterra sofre rebaixamento da Liga das Nações enquanto Giacomo Raspadori despede Itália para a vitória em Milão

É difícil acreditar que faz pouco mais de um ano desde que a Inglaterra se viu perto de um prêmio glorioso. Reis da Europa, eles poderiam ter sido. Agora a Itália os despachou da corte real, com destino a um período no deserto com os gostos da Albânia, Cazaquistão e Geórgia.

Atormentado pela ameaça de um primeiro rebaixamento em 150 anos no futebol internacional inglês, Gareth Southgate mergulhou na cartilha de seus antecessores. Sam Allardyce e Roy Hodgson ganharam a vaga na Inglaterra em primeiro lugar porque eles poderiam fazer o que os Três Leões se propuseram a fazer nesta noite: manter a disciplina na defesa, rebater longe para os homens da frente e tentar ganhar uma bola parada .

Nunca pareceu valer a pena, a menos que Jude Bellingham pudesse produzir algo milagroso. Três partidas sem marcar, uma seca de gols de jogo aberto que agora chega a sete horas e meia, a série de cinco jogos sem derrotas a pior para este país desde 2014. Mesmo derrotado em Wembley na Euro 2020, parecia inimaginável que Southgate – – o técnico mais bem sucedido de uma geração da Inglaterra – pode ter perdido a fé de seus torcedores. A derrota por 4-0 deste Verão frente à Hungria em Molineux terminou com gritos de motim, e é justo questionar se haverá mais contra a Alemanha na segunda-feira.

Cada vez mais, você vê o ponto dos críticos mais vocais de Southgate. Os resultados da Copa do Mundo de 2018 e da Euro 2020 deram a ele o direito de fazer as coisas do seu jeito, mas é justo questionar se – 56 dias antes da estreia da Inglaterra no Catar – ele sabe mais qual é o caminho certo. Preso entre suas tendências mais conservadoras e um pool de jogadores com muitas perspectivas de ataque, seu lado não é uma coisa nem outra. Ele não pode oferecer a elegância que a internet exige, mas dificilmente parecia manter a Itália sob controle, pois sofreu uma derrota por 1 a 0 em Milão que poderia ter sido muito pior.

É claro que há um equilíbrio a ser alcançado. Os torneios internacionais não são, em geral, recompensadores para as equipes que jogam o futebol mais avançado. Espanha, Alemanha e França venceram Copas do Mundo justamente por serem menos do que a soma de suas partes. Mas eles tinham uma séria ameaça de gol. Uma sensação de que, se você deixar lacunas para explorar, eles o rasgarão em pedaços – um momento da Itália em 2012 ou do Brasil em 2014. Mesmo a Inglaterra de Southgate teve a pancada infligida na Ucrânia no Campeonato Europeu do verão passado.

Quase um ano nesta iteração estão se sufocando. Não poderia faltar talento progressivo no time de Southgate, o jogador do ano da seleção nacional Bukayo Saka foi colocado na lateral esquerda para abrir espaço para Phil Foden e Raheem Sterling ao lado de Harry Kane. Adicione Bellingham, Reece James e Declan Rice à mistura e esta foi uma equipe cheia de jogadores que estão acostumados a impor sua vontade à oposição.

Eles nunca pareciam fazê-lo nos primeiros 45 minutos no San Siro. Tirando o estranho arremesso pelo meio de Bellingham, a Inglaterra parecia desprovida de ideias sobre como levar a bola até sua linha de frente hipertalentosa. Não ajuda a esse respeito que Nick Pope seja inferior a Jordan Pickford e Aaron Ramsdale com a bola nos pés. Enquanto isso, Harry Maguire jogava como um homem ciente de que os olhos do público inglês estavam firmemente fixos no lado esquerdo dos três zagueiros, esperando que ele errasse.

Não demorou muito. Gianluca Scamacca subindo acima do capitão do Manchester United no poste de trás, mas acertando o poste de um ângulo apertado. A maior qualidade de Maguire é sua capacidade de entrar no meio-campo e pegar um passe; ele parecia tão temeroso do perigo que poderia causar quanto qualquer outro observador.

Enquanto isso, uma seleção de Southgate mais voltada para o ataque foi astutamente investigada pela Itália, que esperaria o momento em que Saka tivesse avançado demais e saltasse para o espaço que havia deixado para trás. O número 7 do Arsenal não é lateral e nem joga no flanco esquerdo ao nível do clube. Em Sterling, Rice e Maguire, a Inglaterra tinha um ecossistema estabelecido e veteranos internacionais que poderiam ajudar o jogador de 21 anos a seguir um plano; era apenas que não havia nenhuma evidência do que era. Isso parecia uma seleção para ser percebida como mais progressiva, mas ou Saka deveria estar na equipe em algo próximo de sua posição mais forte ou Southgate deveria selecionar alguém que está vagamente confortável na lateral esquerda.

Embora os visitantes tenham aberto no segundo tempo, isso apenas abriu as portas para a Itália atacar, uma bandeira de fora-de-jogo marginal significando que se Nicolo Barella tivesse desviado o cruzamento de Federico Dimarco como deveria, não teria contado. A Inglaterra estava desfrutando de mais posse defensiva, mas ainda assim o impressionante Giacomo Raspadori parecia ter uma noção de como chegar ao gol que ninguém mais tinha.

Chegou no meio do segundo tempo, com o atacante do Napoli batendo Kyle Walker por trás e matando a bola longa de Leonardo Bonucci por cima. A vantagem de ter três zagueiros é que se pode empurrar seus oponentes com segurança, sabendo que eles têm homens de reserva para cobri-los. E, no entanto, ninguém se aproximou de Raspadori, que teve tempo de se posicionar e enfiar a bola no canto mais distante.

O desespero acabou por trazer propósito para a Inglaterra, com Kane fazendo uma excelente defesa dupla de Gianluigi Donnarumma, mas não deu menos chances à Itália, que poderia ter esfregado ainda mais sal na ferida que abriu em Wembley no verão passado. Naquele dia em que Donnarumma, Bonucci e Giorgio Chiellini desafiaram os Três Leões, parecia não ser nada mais do que uma ferida superficial, um arranhão que se curaria no tipo de cicatrizes que qualquer vencedor tem.

Quatorze meses depois, a Inglaterra é como o “Cavaleiro Negro” de Monty Python, totalmente incapaz de causar dano ao seu inimigo. À medida que eles saem da primeira divisão do futebol europeu, é difícil afastar a sensação de que os melhores dos melhores olharão para os homens de Southgate como o Rei Arthur fez com seu inimigo sem membros, com mais alegria do que medo.

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